疼痛这种感受具有很强的“社会性”,单是看到、听到身边的人承受痛苦,就足以让我们自己也感觉不适,类似的现象在其他的社会性动物身上也能观察到。这种对其他个体疼痛的“感同身受”可以引发共情,同时也能够帮助社会成员逃离危险。(更多阅读:为什么看你那么疼,我也觉得疼?)

越来越多的研究证实饮酒伤身,酒精摄入与包括癌症在内的各种疾病有脱不开的关系。然而嗜酒的人或许会说,道理我懂,戒酒太难啊!

电影《浓情巧克力》中,朱丽叶特·比诺什饰演的女主角做出神奇巧克力,能满足所有顾客的心理需求,让他们原本封闭晦暗的生活有了新色彩。事实上,在现实世界,巧克力同样能让嗜好者成瘾到不能自拔,以至于远离巧克力还会出现戒毒时的症状。

而最近一项的研究又为我们提供了有关疼痛“传染”的新知:其他个体的痛苦不仅能看到、听到,它还可以被闻到——至少在小鼠身上是如此。研究者们发现,承受痛苦的小鼠可以通过某种气味线索将疼痛“传递”给其他共处一室的小鼠们,只要嗅到“痛苦的气味”,其他小鼠也会变得对疼痛格外敏感。相关论文10月19日发表在《科学进展》(Science
Advance)上。

最近,美国斯克里斯普斯研究中心的科学家发现一种方法,成功逆转酒精依赖性大鼠的嗜酒行为,还能减轻它们戒酒时的生理症状。研究人员找到了脑中一群特定的神经元,它们如同驱动饮酒的“信号开关”。采用光遗传学技术使其暂时性失活,可以控制动物饮酒水平。这项研究发表在最近一期《Nature
Communications》上。

电影《浓情巧克力》中,朱丽叶特·比诺什饰演的女主角做出神奇巧克力,能满足所有顾客的心理需求,让他们原本封闭晦暗的生活有了新色彩。事实上,在现实世界,巧克力同样能让嗜好者成瘾到不能自拔,以至于远离巧克力还会出现戒毒时的症状。

图片 1疼痛闻起来是什么味儿?图片来源:123rf.com.cn正版图片库

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意外发现

“痛苦的气味”其实是一个意外发现,研究人员们原本是想要进行酒精戒断的相关研究。在酒精成瘾之后,戒酒就会变得相当困难。在戒断酒精时,人们常会出现自发性的疼痛,并且变得对疼痛更加敏感。结果,这往往让意志力薄弱的酒鬼又重新端起了酒杯。

为了找到更好的戒酒方法,俄勒冈健康与科学大学的研究人员们用小鼠进行了研究。他们希望在老鼠身上复制出戒酒者会遇到的疼痛敏感问题。但一开始,结果看起来却令人失望——同处一室的酒精戒断小鼠和对照组总是做不出什么显著差别。

然而,当研究者把一组对照小鼠放到其他房间饲养时,意想不到的结果出现了:这一回,经历酒精戒断的小鼠们与其他房间的对照组相比疼痛敏感度明显增加,而与此同时,那些与实验组待在同一个房间的对照组也变得“疼痛过敏”了起来——它们没有接触到任何增加疼痛的因素,但疼痛敏感性却增加了68%。

在此之后,研究者们换用了好几种导致“痛觉过敏”的方式来处理实验组,并且用三种不同的方式(机械刺激、热刺激和化学刺激)来测量疼痛敏感性的变化。结果,这些实验都得到了类似的结果:只要和承受痛苦的实验组小鼠待在同一个房间,原本安然无恙的对照组小鼠也会变得对疼痛更加敏感。研究人员排除了应激反应和酒精气味的影响,也就是说,“疼痛”确实在同屋小鼠之间“传染”了起来。

酒之所以难戒,并非简单的意志力问题。酒精成瘾其实是一种慢性复发性疾病。科学家发现,从“小酌”到“大饮”,大脑的神经信号传递过程会出现根本性变化。酒精成瘾使人产生喝酒的强烈欲望,在摄入酒精时失去控制,并且在戒酒期间还会情绪消极,反弹时喝得更凶。

巧克力的成分并不复杂,大量的糖赋予巧克力沁人心脾的甜蜜,能让食用者短时间内就获取大量能量;可可粉为其披上褐色的外观,同时还使巧克力具备了独
特风味。其余的一些微量而重要的成分——咖啡因、花生四烯酸氨基乙醇、色氨酸和苯乙胺——或多或少都参与了大脑的某些生理过程。

疼痛的“气味”

那么,这是因为对照组小鼠看到了同伴痛苦的样子吗?视觉和听觉线索确实对感知其他个体的痛苦很重要,但这些小鼠都住在不同的笼子里,彼此也很难看到对方的情况。研究者推测,可能是其他感官线索发挥着作用——比如嗅觉。

为了验证推测,研究者们取出了一些承受痛苦的“酒鬼小鼠”笼内的垫料,把它们放进了住在其他房间对照组小鼠的笼子里。结果发现,接触到酒鬼小鼠的铺盖卷后,与它未曾谋面的对照组小组对疼痛的敏感性又一次明显增加了。

由此看来,至少在小鼠身上,“疼痛”的信号确实可能通过某些气味线索传递。

图片 4只是接触垫料,就能让小鼠感受到同类的“痛苦信号”。图片来自:pbs.org

为什么会有强烈的喝酒欲望?如果有一群脑细胞或者特定的神经环路是驱动饮酒的信号发起者,是不是可以以此为靶点来扑灭喝酒的欲望?Olivier
George教授和他的同事们就在这个方向寻找答案,试图帮助酒精依赖者戒除酒精。

此前有报道称,食用巧克力能让人情绪高涨,并会产生欣快感,或许就与巧克力中微量成分相关。众所周知,咖啡因能使人兴奋,而花生四烯酸氨基乙醇是一
种内源性的大麻碱类物质,能与大脑中的阿片类受体相结合,促进大脑中多巴胺的产生,从而人让人产生快感。尽管巧克力的促high能力较海洛因等毒品要弱很
多,但科学家们依旧在一些人中观察到巧克力上瘾的症状,并由此衍生出了一个由chocolate与alcoholic组合而成的新
名词——Chocoholism。

重新审视动物实验

闭上眼睛,疼痛也可以通过气味“传染”,这听起来挺有意思,不过目前在人类身上还没有发现这样的现象。

这一发现能帮助人们进一步了解疼痛共情,而它更直接的现实意义其实在于动物实验——如果小鼠们确实会嗅到同伴“痛苦的气味”,那么有关疼痛的动物实验在设计时就需要认真考虑如何避免这一因素的干扰了。(编辑:窗敲雨)

题图来源:123rf.com.cn正版图片库

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巧克力不但能让人迅速地喜欢上它,如果有一阵没有摄入巧克力还会使一些人出现类似戒烟、戒酒、戒毒时常见的戒断症状——焦虑、紧张、浑身不适。波士顿大学的神经科学家皮艾特罗·科顿曾在《美国科学院院刊》上报道了他在动物实验中的发现。

参考资料:

▲酒精依赖性使人产生强烈的喝酒欲望,并在戒酒期间产生戒断生理症状(图片来源:Pixabay)

研究中受折磨的依然是小鼠。有一组小鼠在5天时间内可以敞开肚皮想吃多少普通鼠食就吃多少,另外两天它们可以像打牙祭一样吃到最喜爱的巧克力甜食。另一组作为对照的老鼠就没那么幸运了,它们每天只能吃到标准数量的鼠食。

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